Tuesday, March 17, 2009

Visions of the Priesthood

Overshadowed by Pope Benedict XVI's trip to Africa, His Holiness' parting address to the Congregation for the Clergy might go unnoticed but, thanks to David Gibson's post on the Commonweal blog, it did not escape our attention. He put his spin on the Pope's remarks; I'm going to add mine.

The most trumpeted aspect of the address was the Pope's proclamation of a "Year of the Priest" which will run from June 19, 2009 to June 19, 2010. It marks the 150th anniversary of the death of St. Jean Marie Vianney, the "Curé d'Ars" and the Pope's idea of a model pastor. However, this is not what makes this address interesting, but rather the fine print. Let's dissect it.


1. Se l’intera Chiesa è missionaria e se ogni cristiano, in forza del Battesimo e della Confermazione, quasi ex officio (cfr CCC, 1305) riceve il mandato di professare pubblicamente la fede, il sacerdozio ministeriale, anche da questo punto di vista, si distingue ontologicamente, e non solo per grado, dal sacerdozio battesimale, detto anche sacerdozio comune.

If you are a woman or a married man and think you should be able to become a priest in the Roman Catholic Church because as part of your baptism you were called to be priest, prophet and king (or queen), His Holiness is saying "Guess again". It is not the same priesthood and he wants to make that abundantly clear. The ordained are "special", a class set apart.

2. Certamente, la grande tradizione ecclesiale ha giustamente svincolato l’efficacia sacramentale dalla concreta situazione esistenziale del singolo sacerdote, e così le legittime attese dei fedeli sono adeguatamente salvaguardate. Ma questa giusta precisazione dottrinale nulla toglie alla necessaria, anzi indispensabile, tensione verso la perfezione morale, che deve abitare ogni cuore autenticamente sacerdotale.

According to the "great Church tradition", the efficacy of the sacraments doesn't depend on whether you boys keep your noses clean and your pants on (but we would still like you to strive for moral perfection)...This is leadership?? For the record: His Holiness is canonically correct but I question the appropriateness and wisdom of focusing on this aspect of Catholic doctrine at a time when the Church is experiencing scandal after scandal.

3.La missione del presbitero, come evidenzia il tema della plenaria, si svolge "nella Chiesa". Una tale dimensione ecclesiale, comunionale, gerarchica e dottrinale è assolutamente indispensabile ad ogni autentica missione e, sola, ne garantisce la spirituale efficacia...La missione è "comunionale", perché si svolge in un’unità e comunione che solo secondariamente ha anche aspetti rilevanti di visibilità sociale. ...Infine le dimensioni "gerarchica" e "dottrinale" suggeriscono di ribadire l’importanza della disciplina (il termine si collega con "discepolo") ecclesiastica e della formazione dottrinale, e non solo teologica, iniziale e permanente.

Here we are fighting the resurgence of liberation theology. To "worker priests" and others who want to take the priesthood out of the churches and into the streets, this Pope is saying: "No. You all belong "nella Chiesa" -- inside the Church. The social aspect of your mission is secondary and furthermore, if we had focused more on teaching you Church discipline and doctrine and less on theology, you wouldn't be getting ideas and forgetting your place."

4.La missione ha le sue radici in special modo in una buona formazione, sviluppata in comunione con l’ininterrotta Tradizione ecclesiale, senza cesure né tentazioni di discontinuità. In tal senso, è importante favorire nei sacerdoti, soprattutto nelle giovani generazioni, una corretta ricezione dei testi del Concilio Ecumenico Vaticano II, interpretati alla luce di tutto il bagaglio dottrinale della Chiesa.

Those young'uns can't be trusted to read Apostolicam Actuositatem and Presbyterorum Ordinis for themselves. We have to give them the "proper" interpretation. It's also why we want to go back to the Latin Mass so that those pesky lay people will stop meddling and whatever "Father says" will be law.


5. Urgente appare anche il recupero di quella consapevolezza che spinge i sacerdoti ad essere presenti, identificabili e riconoscibili sia per il giudizio di fede, sia per le virtù personali sia anche per l’abito, negli ambiti della cultura e della carità, da sempre al cuore della missione della Chiesa.

Better iron those cassocks and dust off those Roman collars, boys. Your days of wearing sweatshirts and jeans are numbered.

6. ...è necessario vigilare affinché le "nuove strutture" od organizzazioni pastorali non siano pensate per un tempo nel quale si dovrebbe "fare a meno" del ministero ordinato, partendo da un’erronea interpretazione della giusta promozione dei laici, perché in tal caso si porrebbero i presupposti per l’ulteriore diluizione del sacerdozio ministeriale e le eventuali presunte "soluzioni" verrebbero drammaticamente a coincidere con le reali cause delle problematiche contemporanee legate al ministero.

Excuse me? Let me get this straight, Your Holiness. Are you saying that the structures that have been put into place to cope with the priest shortage -- the use of lay parish administrators and training lay leaders to preside over Sunday celebrations in the absence of a priest -- will exacerbate the priest shortage? What exactly are the 3,141 United States parishes that were without a resident priest in 2008 expected to do? Close? And when there is no readily accessible Catholic parish, who is to blame when the faithful abandon the Church?

This is also a justice issue. It is easy to find priests who are willing to serve in wealthy, urban parishes. Poor and/or rural parishes are either closed down or left in the hands of catechists. We have seen many such parishes in Latin America. There are many in Africa. If you would move out of your comfort zone, you would see them, Your Holiness. Start listening to the faithful and begin the Year of the Priest with one simple act: Ask young people what it would take for them to decide to become priests. Then you will know how to reform the Church and solve the crisis.


Photos: Two different visions of the priesthood.

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